Beneath Flanders Fields: Inleiding

De oorlog van de tunnellers blijft nog steeds één van de meest onbegrepen, verkeerd geïnterpreteerde en mysterieuze gevechtsterreinen van de Eerste Wereldoorlog. Als product van meer dan 25 jaar onderzoek en tevens terreinonderzoek sedert 1992, laat “Beneath Flanders Fields”, de ontwikkeling zien van het militaire ondermijnen, leidend naar zijn toepassing in de grootste belegering uit de militaire geschiedenis.

In de “Ieperse Salient” werd de geheime ondergrondse strijd er één van constructies, technologie en wetenschap en één van zorgvuldig berekende moord. Dit boek onthult hoe deze strijd, de meest intensieve van alle gevechtsvormen, gevochten en gewonnen werd: in de woorden van de tunnellers zelf, door vele niet eerder gepubliceerde foto’s waarven velen in kleur, maar ook door plattegronden en tekeningen uit die tijd.
Weinigen op de oppervlakte kenden het ontstellend werk van de tunnellers, maar toch was dit stille en claustrofobische conflict, een barbaarse strijd die bijna twee en een half jaar dag en nacht doorwoedde. Een strijd die een geestelijke en fysieke spanning opleverde, die vaak deze van de infanterie in de loopgraven verre overtrof. Op 7 juni 1917, bij de Messines Ridge, werd de spanning verbroken door het begin van het meest dramatische mijnoffensief uit de geschiedenis.

Na Mesen richtten de tunnellers hun aandacht op het bouwen van diepe ‘dugouts’, complexen die tienduizenden manschappen, voor wie het leven aan het oppervlak bijna onmogelijk geworden was, konden huisvesten. Vaak elektrisch verlicht en geventileerd, omvatten ze: hoofdkwartieren, slaapruimtes, keukens, verbandposten, droogkamers, werkplaatsen, opslagruimtes en toegangen tot observatie posten... Honderden werden
er gebouwd en dankzij de Vlaamse bodemgesteldheid hebben velen het overleefd. In dit boek zijn
deze beelden voor het eerst te zien door nooit eerder gepubliceerd fotomateriaal. Doch deze
indrukwekkende bevroren geschiedenis zijn vergankelijk: vele dugouts vervallen en storten in,
waardoor ze ernstige problemen aan de oppervlakte voor de huidige Vlamingen opleveren. Zo vormt
dit buitengewone werk van de tunnellers nu een laatste tastbare erfenis van de Grote Oorlog.